«Es emocionante que hayamos podido lograr esto», dice Shlomchik.

«Este es un primer paso importante», coincide Nelson Chao, jefe de la División de Neoplasias Hematológicas y Terapia Celular de la Universidad de Duke, que no participó en el trabajo. Es difícil obtener los beneficios de los trasplantes estándar de células madre sin una hiperactividad peligrosa del sistema inmunitario, dice Chao. Estos resultados añaden impulso al movimiento hacia el perfeccionamiento de los injertos para combatir la GVHD crónica, dice: «La ingeniería de injertos es el futuro de todo esto».

2020 casi Según la base de datos global de cáncer Globocan, 475.000 personas han sido diagnosticadas con leucemia, una amplia clase de cánceres que afectan las células sanguíneas. Más de 300.000 personas murieron a causa de la enfermedad ese año. La AML es solo una forma de leucemia, pero es responsable de más de 11 000 muertes al año en los Estados Unidos.

Los trasplantes de sangre y médula ósea se han utilizado para tratar la leucemia durante casi 70 años. Son un paso invaluable después de que la quimioterapia y la radiación hayan destruido la maquinaria de producción de células de una persona. «Puede salvar esa toxicidad devolviendo las células madre de la sangre», dice Shlomchik. «Así que ahora se pueden administrar dosis de quimioterapia de las que la persona moriría».

Pero desde el principio, los médicos notaron una respuesta inmunológica peligrosa. Luego, en la década de 1990, recién comenzando su carrera en la investigación de hematología, Shlomchik recuerda haber encontrado un estudio que le mostró el poder de las células T, un tipo de glóbulo blanco importante para la función inmunológica. Estos pacientes con cáncer en recaída habían logrado la remisión después de recibir trasplantes de células. «Yo estaba como, ‘Wow, eso es increíble'», dice. Llamó a su hermano Mark, inmunólogo, y los dos acordaron estudiar la biología de las células T para encontrar una forma de evitar la GVHD crónica.

En 2003, en experimentos con ratones, los hermanos descubrieron que un subconjunto llamado células T de memoria hacía esto. no causar EICH crónica. Las células T de memoria son células inmunitarias que han aprendido a reconocer un patógeno específico a través de la exposición. Son una especie de veteranos inmunológicos en comparación con las células T «ingenuas» que no han desarrollado habilidades especiales de reconocimiento. Las células T vírgenes eran las verdaderas alborotadoras.

En 2007, Marie Bleakley, oncóloga pediátrica y médica de trasplantes de sangre y médula ahora en el Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson en Seattle, comenzó a liderar los esfuerzos para transferir el trabajo de Shlomchik de ratones a humanos. El equipo combinado aprendió cómo separar las células T vírgenes de las células T de memoria, esencialmente vertiendo la sangre del donante a través de un sistema de filtro especial.

Comenzarían con una bolsa del líquido donado, técnicamente una mezcla de la médula ósea del donante que contiene sangre y células inmunitarias. Colgaban la bolsa de una máquina llamada CliniMACS a través de dos pies de tubería magnetizada. En la bolsa, también colocarían pequeñas gotas de hierro, cada una unida a un anticuerpo diseñado para encontrar y unirse a las células T vírgenes. A medida que el líquido corría por el tubo y pasaba por más imanes de la máquina, las células ingenuas permanecían adheridas a las perlas de hierro. Lo que quedó en el suelo sería un cóctel de células T de memoria. «Es simple pero elegante», dice Bleakley.