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Cyrus Harris se subió a una moto de nieve un día a principios de enero y aceleró por una península cerca de Kotzebue, Alaska, para abrir el camino a sus perros de trineo. «La primera presa de castores con la que me encuentro está a unas tres millas de la ciudad», dijo. “Hay otro cerca, otro a unas cinco millas de distancia, y eso es solo un área pequeña.” Harris (Inupiaq) nació en 1957 y creció al otro lado de Kotzebue Sound en Sisualik. «Los castores eran realmente desconocidos», dijo. «Es una locura cuántos castores vienen aquí, simplemente asaltan toda el área».

Los castores, que rara vez se veían anteriormente en el noroeste de Alaska, se volvieron más comunes en los años 80 y 90. El pastor Lance Kramer (Inupiaq) ahora atrapa castores, principalmente para hacer sombreros de piel. Recientemente le preguntó a un anciano sobre los primeros avistamientos en el área. «Viste esta cosa en la tundra y parecía un glotón, pero era un castor muy largo», dijo Kramer. «[It] había caminado tanto a través de la tundra para levantarse de esta manera que se había desgastado la parte inferior de la cola.

Ahora los animales, y sus estanques, diques y cabañas, están por todas partes. Utilizando imágenes satelitales del área de Kotzebue, los científicos descubrieron que la cantidad de represas de castores aumentó de dos en 2002 a 98 en 2019, un aumento del 5000 por ciento. Y no es solo Kotzebue: los estanques de castores se han duplicado a nivel regional desde el año 2000, con 12,000 ahora en el noroeste de Alaska. Los castores, también llamados «ingenieros del ecosistema» porque inundan su entorno, están transformando la tundra.

Una de las razones por las que el roedor más grande de América del Norte se está desplazando hacia el norte es el cambio climático: cuanto más cálida y verde se vuelve la tundra, más atractiva se vuelve también para los castores, que necesitan arbustos para alimentarse, diques y cabañas. Su propagación también está relacionada con una recuperación de la población: la captura de castores, popular durante siglos, se ha ralentizado y los animales están prosperando.

Los castores fueron nombrados recientemente una «nueva perturbación» en el Informe del Ártico 2021 de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, un informe anual que rastrea los cambios en la región. Esto se debe a que represan los ríos, creando estanques más profundos y cálidos que aprovechan nuevos tipos de hábitats acuáticos. «La pregunta clave que debe hacerse en cualquier parte del Ártico es: ‘¿Cuánto tardarán los castores en llegar allí?'», dijo Ken Tape, un ecólogo que estudia la distribución de los castores en la Universidad de Alaska Fairbanks. «Porque cuando lleguen allí, nunca volverá a ser lo mismo».

A Harris le preocupa que los castores que nadan en el depósito que suministra agua potable a Kotzebue puedan abrumar la planta de tratamiento de agua municipal. Los castores (y otros animales) portan el parásito Giardia, que excretan en el medio ambiente, y el agua contaminada con sus excrementos puede causar infecciones intestinales. Harris y otros solían beber directamente de los ríos en sus viajes de caza y pesca, pero hoy han cambiado de opinión. «Si la calidad de nuestra agua está siendo dañada, ¿adónde vamos?», dijo Harris.