Entonces, ¿qué pasaría si, en lugar de lanzarse en un cohete químico, su objeto simplemente pudiera lanzar un cable que se extendiera hacia el espacio? Eso pasaría con un ascensor espacial.

Conceptos básicos del ascensor espacial

Supón que construyes una enorme torre de 400 kilómetros de altura. Podrías subir en ascensor y estarías en el espacio. ¿Fácil verdad? No, en realidad no.

En primer lugar, no se podía simplemente construir una estructura como esta con acero; El peso probablemente comprimiría y colapsaría las partes inferiores de la torre. Además, requeriría enormes cantidades de material.

Pero ese no es el mayor problema, todavía está el problema de la velocidad. (Recuerda que tienes que moverte muy rápido para entrar en órbita). Si estuvieras parado en la cima de una torre de 400 kilómetros de altura cuya base está en algún lugar del ecuador de la Tierra, en realidad te estarías moviendo porque el planeta gira, esto es como el movimiento de una persona en el exterior de un carrusel giratorio. Debido a que la Tierra gira aproximadamente una vez al día (hay una diferencia entre las rotaciones sideral y sinódica), tiene una velocidad angular de 7,29 x 10-5 radianes por segundo.

La velocidad angular es diferente de la velocidad lineal. Es una medida de la velocidad de rotación y no lo que normalmente consideramos velocidad: movimiento en línea recta. (Radianes es una unidad de medida para rotaciones en lugar de grados).

Cuando dos personas se paran en un carrusel giratorio, ambas tienen la misma velocidad angular. (Digamos que es 1 radian por segundo). Sin embargo, la persona que está más alejada del centro de rotación se está moviendo más rápido. Digamos que una persona está a 1 metro del centro y la otra persona está a 3 metros del centro. Su velocidad es de 1 m/s o 3 m/s. Lo mismo funciona con una tierra giratoria. Es posible alejarse lo suficiente como para que la rotación de la Tierra le proporcione la velocidad orbital requerida para permanecer en órbita alrededor del planeta.

Así que volvamos a nuestro ejemplo de una persona parada en lo alto de una torre de 400 kilómetros. ¿Están lo suficientemente lejos de la Tierra para permanecer en órbita? Para una rotación completa de la Tierra, su velocidad angular sería de 2π radianes por día. Esto puede no parecer muy rápido, pero en el ecuador, esta rotación se traduce en una velocidad de 465 metros por segundo. Eso es más de 1,000 millas por hora. Sin embargo, todavía no es suficiente. La velocidad orbital (la velocidad necesaria para permanecer en órbita) a esta altitud es de 7,7 kilómetros por segundo, o más de 17 000 millas por hora.

De hecho, hay otro factor: a medida que aumenta la distancia a la Tierra, también lo hace la velocidad orbital. Pasando de una altitud de 400 a 800 kilómetros sobre la superficie terrestre, la velocidad orbital disminuye de 7,7 km/sa 7,5 km/s. Eso no parece una gran diferencia, pero recuerda que lo que realmente importa es el radio orbital, no solo la altura sobre la superficie de la tierra. Teóricamente, podrías construir una torre mágica lo suficientemente alta como para descender de ella y estar en órbita, pero tendría que tener una altura de 36 000 kilómetros. Eso no pasara.