Hay otra buena razón para usar luz infrarroja en el JWST: es difícil obtener una vista sin obstrucciones de los objetos celestes distantes gracias al gas y el polvo que son los desechos de las estrellas viejas. Estos pueden dispersar la luz visible más fácilmente que las longitudes de onda infrarrojas. Esencialmente, los sensores infrarrojos pueden ver a través de estas nubes mejor que los telescopios con luz visible.

Debido a que el JWST observa en el espectro infrarrojo, los científicos deben estar lo más oscuros posible alrededor del telescopio. Esto significa que el propio telescopio debe estar extremadamente frío para no emitir su propia radiación infrarroja. Esta es una de las razones por las que tiene protector solar. Bloquea la luz solar de los instrumentos principales para que puedan permanecer fríos. También ayudará a bloquear el exceso de luz para que el telescopio pueda captar la luz comparativamente débil de los exoplanetas que orbitan alrededor de sus estrellas anfitrionas mucho más brillantes. (De lo contrario, sería como tratar de ver en la oscuridad mientras alguien te enfoca con una linterna en la cara).

¿Cómo mira el JWST hacia atrás en el tiempo?

La luz es una onda que viaja realmente muy rápido. En tan solo un segundo, la luz podría dar más de siete vueltas alrededor de la circunferencia de la tierra.

Al mirar objetos celestes, debemos considerar el tiempo que tarda la luz en viajar desde el objeto hasta nuestro telescopio o nuestros ojos. Por ejemplo, la luz del cercano sistema estelar Alfa Centauri tarda 4,37 años en llegar a la Tierra. Entonces, cuando lo ves en el cielo, literalmente estás mirando hacia atrás 4,37 años.

(En realidad, todo lo que ves está en el pasado. Ves la luna aproximadamente 1,3 segundos en el pasado. Cuando se ve más cerca de la Tierra, Marte estará tres minutos en el pasado).

La idea es que JWST pueda mirar hacia atrás más de 13 mil millones de años hasta el punto en la evolución del universo cuando se formaron las primeras estrellas. Eso es increíble cuando lo piensas.

¿Qué es un punto de Lagrange?

El telescopio espacial Hubble está en órbita terrestre baja, lo cual es bueno porque los astronautas pueden repararlo si es necesario. Pero el JWST estará mucho más lejos, en el punto L2 Lagrange. Pero, ¿qué diablos es un punto de Lagrange?

Digamos que Hubble está orbitando la tierra. Para cada objeto que se mueve en un círculo, debe haber una fuerza centrípeta, o una fuerza que lo jale hacia el centro del círculo. Cuando balanceas una pelota alrededor de tu cabeza en una cuerda, la fuerza que la jala hacia el centro es la tensión en la cuerda. Para Hubble esta fuerza centrípeta es la fuerza gravitacional debido a su interacción con la tierra.

A medida que un objeto se aleja más de la tierra, la fuerza de esta fuerza gravitatoria disminuye. Entonces, si el telescopio se moviera a una órbita más alta (un radio de círculo más grande), la fuerza centrípeta disminuiría. Para permanecer en órbita circular, el Hubble tardaría más en alcanzar la órbita. (Diríamos que tiene una velocidad angular más baja).