El Indri es un lémur, un primate con pulgares opuestos; Una cola corta; y orejas redondas, con mechones, como de oso de peluche. Compartes una rama del árbol evolutivo con los humanos, pero nos separamos hace unos 60 millones de años. Sin embargo, ha quedado un parecido muy llamativo: Indris es uno de los pocos mamíferos que canta. Los grupos familiares cantan coros en las copas de los árboles de su casa en la selva tropical de Madagascar; sus voces se pueden escuchar a kilómetros de distancia. Estas canciones, que la bióloga Andrea Ravignani describió como una mezcla de varios trompetistas de jazz tocando, una ballena jorobada y un grito, son también las únicas canciones distintas de las compuestas por personas estructuradas con ritmos regulares y predecibles.

De hecho, el ritmo indri puede ser el mismo como ritmo humano, dice Ravignani, quien estudia bioacústica en el Instituto Max Planck de Psicolingüística. Es parte de un equipo de investigación internacional cuyo artículo más reciente se encuentra en Biología actual es el primero en documentar el ritmo de los lémures.

Analizar cómo y cuándo las canciones de los lémures utilizan la estructura rítmica podría ayudar a los investigadores a comprender la musicalidad humana, cuyo propósito evolutivo sigue siendo un misterio. Rasgos como la visión del color, la agilidad bípeda y la infancia prolongada se atribuyeron a presiones evolutivas que favorecían a las personas que portaban ciertos genes. Pero la música que impregna las culturas humanas es inexplicable. “Como amante de la música, me fascina la belleza de la música”, dice Ravignani. «Como biólogo, me pregunto por qué todavía no hemos encontrado una respuesta, a pesar de que muchas otras cosas en la evolución humana son tan obvias».

El origen del ritmo, e incluso el término en sí, fue difícil de precisar. «No existe una definición generalmente aceptada», dice Anirrudh Patel, un psicólogo cognitivo en Tufts que no participó en el estudio del lémur. Señala que el ritmo a menudo se confunde con el ritmo. Ambos son las fuerzas impulsoras subyacentes que te hacen mover las caderas o chasquear los dedos al ritmo de la música. Pero los dos no siempre son sinónimos. Piense en el canto gregoriano que no tiene tiempo y sigue siendo rítmico. Mientras que un tiempo es generalmente un pulso isócrono y constante, el ritmo es la relación entre eventos como notas, clics o golpes de batería.

Patel define el ritmo como una disposición sistemática de eventos en el tiempo. Eso incluye todo, desde las notas rebotantes oompah-pah de una polca hasta el órgano de composición de John Cage.2/ ASLSP (Tan lento como sea posible), una actuación en curso que se espera dure 639 años, con las notas divididas por años de silencio.

Durante décadas, los científicos creyeron que percibir el ritmo era una habilidad absolutamente humana, hasta que Snowball, una cacatúa y estrella de YouTube, subió al escenario en 2007. En videos virales, Snowball golpea sus garras y asiente al tiempo que golpea a los chicos de Backstreet, Queen y Michael Jackson. Cuando Patel vio los clips, inmediatamente llevó a Snowball a su laboratorio y comenzó a experimentar para ver si estos bailes eran una casualidad o si el pájaro realmente podía distinguir el ritmo de las canciones. La investigación de Patel mostró que esto no fue un accidente. Cuando su equipo aceleraba o desaceleraba la música, Snowball cambiaba sus movimientos en consecuencia.